Hat die Natur während der Pandemie „Anthropause“ geheilt?

In einem typischen Frühjahr strömen brütende Seevögel – und menschliche Seevogelbeobachter – nach Stora Karlsö, einer Insel vor der Küste Schwedens.

Aber im Jahr 2020 brach die Covid-19-Pandemie die Touristensaison ab und reduzierte die menschliche Präsenz auf der Insel um mehr als 90 Prozent. Als die Menschen nicht mehr im Bild waren, zogen Seeadler ein und wurden viel häufiger als gewöhnlich, fanden Forscher heraus.

Das mag wie eine nette Parabel darüber erscheinen, wie sich die Natur erholt, wenn Menschen aus der Landschaft verschwinden – wäre da nicht die Tatsache, dass Ökosysteme komplex sind. Die neu zahlreich gewordenen Adler flogen wiederholt an den Klippen vorbei, wo eine geschützte Population von Trottellummen ihre Eier ablegte und die kleineren Vögel von ihren Felsvorsprüngen trieb.

In der Aufregung fielen einige Eier von den Klippen; andere wurden von Raubtieren geschnappt, während die Murres weg waren. Die Brutleistung der Murren sank um 26 Prozent, fand Jonas Hentati-Sundberg, Meeresökologe an der Schwedischen Universität für Agrarwissenschaften, heraus. „Sie sind in Panik davongeflogen und haben ihre Eier verloren“, sagte er.

Die Pandemie war und ist eine globale menschliche Tragödie. Aber für Ökologen war es auch eine beispiellose Gelegenheit, mehr darüber zu erfahren, wie Menschen die natürliche Welt beeinflussen, indem sie dokumentierten, was passierte, als wir uns abrupt von ihr zurückzogen.

Immer mehr Literatur zeichnet ein komplexes Bild der Verlangsamung menschlicher Aktivität, die als „Anthropaus“ bekannt geworden ist. Einige Arten profitierten eindeutig von unserer Abwesenheit, was mit den frühen Medienerzählungen übereinstimmt, dass die Natur, ohne dass die Menschen darüber herumstolpern, endlich heilt. Aber andere Arten kämpften ohne menschlichen Schutz oder Ressourcen.

„Menschen spielen diese doppelte Rolle“, sagte Amanda Bates, Meeresschutzwissenschaftlerin an der University of Victoria in Kanada. Wir sind, sagte sie, „eine Bedrohung für Wildtiere, aber auch Hüter unserer Umwelt“.

Die Forschung hat umsetzbare Lehren für den Naturschutz, sagen Wissenschaftler und legen nahe, dass selbst geringfügige Änderungen im menschlichen Verhalten übergroße Vorteile für andere Arten haben können. Diese Verschiebungen könnten besonders wichtig sein, wenn die Menschenwelt wieder zum Leben erwacht und die Sommerreisen ansteigen und möglicherweise einen „Anthropopuls“ intensiver Aktivität erzeugen.

„Viele Menschen werden das Gefühl haben, Urlaubsreisen, Geschäftsreisen, das Leben nachholen zu wollen“, sagte Christian Rutz, ein Verhaltensökologe an der University of St. Andrews, der in einer kürzlich erschienenen Arbeit das Konzept eines „Anthropulse“ vorstellte. (Er und Dr. Bates waren auch Teil des Teams, das „anthropause“ prägte.)

„Menschen werden und sollen reisen und die Natur genießen“, fügte er hinzu. „Aber ich denke, es können ziemlich subtile Änderungen daran sein, wie wir Dinge tun, die immer noch eine große Wirkung haben können.“

Als die Pandemie ausbrach, kamen viele menschliche Routinen plötzlich zum Erliegen. Am 5. April 2020 – dem Höhepunkt der Pandemie-Sperren – unterlagen nach Schätzungen von Wissenschaftlern 4,4 Milliarden Menschen oder 57 Prozent des Planeten einer Art Bewegungseinschränkung. Das Autofahren ging um mehr als 40 Prozent zurück, während der Flugverkehr um 75 Prozent zurückging.

Diese plötzlichen Veränderungen ermöglichten es den Forschern, die Auswirkungen des menschlichen Reisens von den vielen anderen Arten zu trennen, auf die wir das Leben anderer Arten prägen.

„Wir wissen, dass Menschen Ökosysteme beeinflussen, indem sie das Klima verändern, wir wissen, dass sie dramatische Auswirkungen haben, indem sie die Landnutzung ändern, wie etwa die Zerstörung von Lebensräumen und den Bau von Einkaufszentren“, sagte Christopher Wilmers, Wildtierökologe an der University of California, Santa Cruz. „Aber diese Art entfernt das alles und sagt: ‚Oh, nun, was sind die Auswirkungen der menschlichen Mobilität selbst?’“

Mit Menschen, die sich in ihren Häusern verschanzt haben – Autos in Garagen, Flugzeuge in Hangars, Schiffe in Docks – verbesserte sich die Luft- und Wasserqualität an einigen Stellen, fanden Wissenschaftler heraus. Lärmbelästigung an Land und unter Wasser verringert. Vom Menschen gestörte Lebensräume begannen sich zu erholen.

Im März 2020 wurde das Hanauma Bay Nature Preserve auf Hawaii, ein beliebtes Schnorchelziel, geschlossen und blieb fast neun Monate lang geschlossen. „Die Pandemie hat die Auswirkungen der Besucher auf Null zurückgesetzt“, sagte Ku’ulei Rodgers, ein Korallenriffökologe am Hawai’i Institute of Marine Biology.

Ohne dass die Schwimmer Sedimente aufwirbelten, verbesserte sich die Wasserklarheit um 56 Prozent, fanden Dr. Rodgers und ihre Kollegen heraus. Fischdichte, Biomasse und Vielfalt nahmen in Gewässern zu, die zuvor von Schnorchlern übersät waren.

Tatsächlich fanden Wissenschaftler heraus, dass viele Arten in neue Lebensräume gezogen waren, als sich die Pandemie-Sperren änderten was Ökologen manchmal „die Landschaft der Angst“ genannt haben.

„Alle Tiere versuchen, nicht zu sterben“, sagt Kaitlyn Gaynor, Ökologin an der University of British Columbia. Dieser Überlebenswille veranlasst sie, sich von potenziellen Raubtieren, einschließlich Menschen, fernzuhalten. „Wir sind laut und neuartig und ähneln ihren Raubtieren – und in vielen Fällen sind wir ihre Raubtiere“, sagte Dr. Gaynor.

Zum Beispiel halten sich die Berglöwen, die in den Santa Cruz Mountains in Kalifornien leben, normalerweise von Städten fern. Aber nachdem im Jahr 2020 lokale Anordnungen zum Schutz vor Ort in Kraft getreten waren, wählten die Tiere mit größerer Wahrscheinlichkeit Lebensräume in der Nähe des Stadtrands, fanden Dr. Wilmers und seine Kollegen heraus.

Dr. Wilmers spekulierte, dass die Berglöwen auf Veränderungen in der städtischen Geräuschkulisse reagierten, die typischerweise mit menschlichem Geschwätz und dem Rumpeln vorbeifahrender Autos gefüllt sein könnte. „Aber sobald diese Audioreize weg sind, sagen die Tiere: ‚Nun, sie können genauso gut nachsehen, ob es hier etwas zu essen gibt’“, sagte er.

Etwas nördlich, in einem gerade still gewordenen San Francisco, begannen Weißkronensperlinge leiser zu singen, doch die Entfernung, über die sie kommunizieren konnten, „mehr als verdoppelt“, fanden Forscher heraus.

Die Vögel begannen auch bei niedrigeren Frequenzen zu singen, eine Verschiebung, die mit einer besseren Leistung verbunden ist – und einer verbesserten Fähigkeit, Territorien zu verteidigen und Kameraden zu werben. „Ihre Songs waren viel ‚sexy’“, sagte Elizabeth Derryberry, Verhaltensökologin an der University of Tennessee, Knoxville und Autorin der Studie.

„Und es war über Nacht“, fügte sie hinzu. „Was Ihnen Hoffnung gibt, dass Sie sofort positive Auswirkungen haben können, wenn Sie den Lärmpegel in einem Bereich reduzieren.“

Aber die Auswirkungen der menschlichen Abwesenheit waren nuanciert und variierten je nach Art, Ort und Zeit.

Mehrere Studien ergaben, dass mit der Entspannung des Verkehrs im Frühjahr 2020 die Zahl der Wildtiere, die von Autos angefahren und getötet wurden, zurückging. Aber die Zahl der Kollisionen zwischen Wildfahrzeugen und Wildtieren stieg bald wieder an, obwohl der Verkehr unter dem normalen Niveau blieb, berichtete ein Forscherteam.

„Je gefahrener Meile ereigneten sich während der Pandemie mehr Unfälle, die wir als veränderte Nutzung des Tierraums interpretierten“, sagte Joel Abraham, ein Doktorand, der Ökologie an der Princeton University studiert und Autor der Studie ist. „Tiere fingen an, Straßen zu benutzen. Und es war schwierig für sie, anzuhalten, selbst als der Verkehr wieder anzog.“

Die Sperrungen schienen einige invasive Arten zu ermutigen und die Tagesaktivität der östlichen Waldkaninchenkaninchen in Italien zu erhöhen, wo ihre schnelle Ausbreitung einheimische Hasen bedrohen könnte. während die Bemühungen, andere zu kontrollieren, gestört werden. Beispielsweise verzögerte die Pandemie ein lang geplantes Projekt zur Keulung riesiger Raubmäuse von Gough Island, einem kritischen Lebensraum für bedrohte Seevögel im Südatlantik.

Die Mäuse, die wahrscheinlich im 19. Jahrhundert mit Seeleuten ankamen, greifen lebende Vogelküken an und ernähren sich von ihnen, wobei sie oft große offene Wunden hinterlassen. „Ich habe sie ‚Vampirmäuse’ genannt“, sagte Stephanie Martin, die Umwelt- und Naturschutzbeauftragte von Tristan da Cunha, dem Archipel, zu dem Gough Island gehört. Viele Küken erliegen ihren Verletzungen.

Die Wissenschaftler sollten mit einem ehrgeizigen Versuch zur Ausrottung der Maus beginnen, als die Pandemie ausbrach, was das Projekt um ein Jahr verzögerte. In der dazwischenliegenden Brutsaison, in der die Vampirmäuse immer noch wild umherliefen, überlebte kein einziges Prionenküken von MacGillivray – ein vom Aussterben bedrohter Vogel, der fast ausschließlich auf Gough brütet. „Wir haben eine ganze weitere Brutsaison verloren“, sagte Frau Martin. “Es bedeutete ein weiteres Jahr ohne Jungvögel.”

Es ist ein weiteres Beispiel für die Doppelrolle der Menschheit: Die Mäuse sind nur auf Gough, weil Menschen sie dorthin gebracht haben. „Aber jetzt brauchen wir unbedingt Menschen, um sie zu töten“, sagte Dr. Bates.

Diese Art von Auswirkungen summierten sich auf der ganzen Welt, sagte sie, da lokale Naturschutz-, Bildungs- und Überwachungsprogramme unterbrochen oder der Finanzierung beraubt wurden. Aus mehreren Ländern wurden Spitzen bei Wilderei und Verfolgung von Wildtieren sowie bei illegalem Holzeinschlag und Bergbau gemeldet.

Wirtschaftliche Unsicherheit könnte einen Teil dieser Aktivitäten vorangetrieben haben, aber Experten glauben, dass dies auch durch Versäumnisse beim Schutz der Menschen ermöglicht wurde, darunter Personalmangel in Parks und Naturschutzgebieten und sogar das Fehlen von Touristen, deren Anwesenheit normalerweise von illegalen Aktivitäten abhalten könnte.

„Wir sind nicht nur die Bösen“, sagt Mitra Nikoo, wissenschaftliche Mitarbeiterin an der University of Victoria. „Wir tun tatsächlich viel mehr Gutes, als wir uns selbst zugetraut haben.“

Während die Menschen ihre normalen Routinen wieder aufnehmen, werden die Forscher weiterhin Wildtiere und Ökosysteme überwachen. Wenn ein Ökosystem, das vom Verschwinden der Menschheit profitiert zu haben schien, leidet, wenn die Menschen zurückfluten, wird dies einen stärkeren Beweis für unseren Einfluss liefern.

„Es ist diese Umkehrung des experimentellen oder semi-experimentellen Eingriffs, die wissenschaftlich wirklich belastbare Einblicke in die Funktionsweise von Umweltprozessen ermöglicht“, sagte Dr. Rutz.

Das Verständnis dieser Mechanismen kann Experten dabei helfen, Programme und Richtlinien zu entwerfen, die unseren Einfluss durchdachter kanalisieren.

„Wenn wir dann die Rolle als Wächter stärken und dann weiterhin Belastungen regulieren, können wir die Rolle des Menschen in der Umwelt wirklich zu einer überwältigend positiven Rolle lenken“, sagte Carlos Duarte, Meeresökologe an der King Abdullah University of Science and Technology in Saudi-Arabien.

Ein Forscherteam fand beispielsweise heraus, dass die dort nistenden Unechten Karettschildkröten, die im Sommer 2020 nicht auf die griechische Insel Zakynthos reisten, mehr Zeit in Küstennähe in den wärmeren Gewässern verbrachten, die für die Eientwicklung der Weibchen optimal sind als sie hatten in den Vorjahren.

Die Ergebnisse deuten darauf hin, dass Touristen Meeresschildkröten in kühlere Gewässer treiben, die Eientwicklung verlangsamen und möglicherweise die Anzahl der Gelege oder Eierstapel reduzieren, die die Tiere während der kurzen Brutzeit legen, sagte Gail Schofield, Naturschutzökologin an der Queen Mary University of London und Autor der Studie.

“Es ist ein sehr enges Zeitfenster”, sagte sie.

Den gesamten Tourismus einzustellen, sei nicht möglich, räumte sie ein. Aber die Ausweisung eines Küstenabschnitts als geschützten Lebensraum für Schildkröten und das Verbot des Schwimmens dort im Frühsommer könnten den Tieren einen wichtigen Zufluchtsort bieten, sagte sie.

Als das Hanauma Bay Nature Preserve im Dezember 2020 wiedereröffnet wurde, führte es eine strenge neue Obergrenze für tägliche Besucher ein. Es ist jetzt an zwei Tagen in der Woche geschlossen, gegenüber einem vor der Pandemie, sagte Dr. Rodgers.

Andere Änderungen könnten sich ebenfalls auszahlen, sagten Experten: Der Bau von Wildtierübergängen über Autobahnen könnte verhindern, dass einige Tiere auf der Straße getötet werden, während die Vorschrift leiserer Automotoren und Bootspropeller die Lärmbelästigung an Land und auf See eindämmen könnte.

„Niemand kann mehr sagen, dass wir nicht die ganze Welt in einem Jahr verändern können, weil wir es können“, sagte Dr. Bates. “Wir machten.”

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